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정의

치매는 기억력을 비롯한 다양한 인지기능의 장애가 서서히 발생하면서 일상생활 수행 능력에 문제가 생길 때 진단할 수 있습니다. 가장 흔한 치매는 노화에 따른 신경계의 퇴행성 변화에 의해 생기는 '알츠하이머병'입니다. 하지만 최근에는 젊은 층에서도 치매 환자들이 늘어나고 있는데 과다한 술 섭취로 인한 알코올성 치매가 흔한 원인 중 한 가지입니다. 알코올은 혈관을 통해서 우리 몸에 흡수되는데 술을 많이 마시게 되면 혈액 속의 알코올이 뇌세포에 손상을 주게 되고 이러한 문제가 반복되면 회복 불가능한 상태로 뇌에 영구적인 손상을 주게 됩니다. 

원인

전체 치매 환자의 10% 정도를 차지하는 것으로 알려진 알코올성 치매는 알코올 과다 섭취로 인해 우리 뇌의 기억을 관장하는 영역들이 손상을 입으면서 발생합니다. 초기에는 뇌 기능에만 약간의 문제가 생길 뿐 구조에는 변화가 없지만 뇌 손상이 반복되어 알코올성 치매로 발전하게 되면 뇌의 구조에도 변화가 생기게 됩니다. 알코올성 치매 환자의 뇌를 단층 촬영해보면 기억을 담당하는 뇌구조물의 변화 외에 뇌가 전반적으로 위축되는 것을 볼 수 있습니다. 또한 몸의 균형과 조화로운 운동을 유지시키는 소뇌에도 위축이 나타나 떨림이나 보행 시 비틀거림 등의 증상이 발생할 수 있습니다.

증상

알코올성 치매의 대표적인 증상은 흔히 '필름이 끊긴다'라고 표현하는 블랙아웃 (black-out) 현상입니다. 블랙아웃이란 음주 중 있었던 일을 기억하지 못하는 현상으로 술을 마신 후 어떻게 귀가했는지 기억나지 않는다거나 기억이 가물가물하여 어떤 일이 있었는지 모를 때를 말합니다. 이러한 블랙아웃 현상은 짧은 시간에 많은 양의 술을 마시는 사람에게 흔히 나타나게 되고 잦은 술자리, 피곤한 상태에서의 음주, 공복 시 음주 등이 위험성을 더 크게 한다고 알려져 있습니다. 이러한 블랙 아웃 현상이 반복될 경우 장기적으로는 심각한 뇌 손상을 일으켜 치매에 이르게 되는 것입니다.


알코올성 치매의 또 다른 대표적인 증상은 폭력적 성격 변화입니다. 뇌의 앞 부분에 위치한 전두엽은 감정과 충동을 조절하는 기관으로 알코올에 의해 손상될 수 있습니다. 노인성 치매와 달리 알코올성 치매에서 비교적 초기부터 폭력적인 성향을 띠는 것은 바로 이 전두엽이 손상되기 때문입니다. 술만 마시면 공격적으로 변하거나 폭력성을 보이는 사람들을 '주폭' 이라고 하는데 이때는 알코올성 치매를 의심해 봐야 합니다.

또 다른 알코올성 치매의 증상 중에는 기억장애가 있습니다. 초기에는 최근에 발생한 사건을 기억하지 못하는 양상으로 나타나 점차 진행하여 평소에는 문제가 되지 않았던 일상생활을 하는 데에도 어려움을 겪게 됩니다. 이러한 증상들이 자주 발생하거나 지속될 때에는 알코올성 치매를 의심해 봐야 하겠습니다.

장기간의 알코올 섭취와 동반된 비타민 B1 (Thiamine)의 결핍은 베르니케 뇌병증 (Wernicke’s encephalopathy)를 유발할 수 있으며 이 경우, 기억 장애 외에 보행 실조증 (비틀거림), 안구운동장애 등이 나타날 수 있습니다. 이러한 베르니케 뇌병증이 초기에 적절히 치료되지 않는 경우, 현저한 기억장애에 더해 없는 말을 지어내는 작화증이 동반되는 경우까지도 진행할 수 있습니다.

또한 만성적인 알코올의 섭취는 간손상을 일으켜서 기억장애 외에 의식 저하, 환각 증상, 파킨슨양 증상 (Parkinsonian Feature)를 나타내는 간성 뇌병증 (Hepatic encephalopathy)도 유발할 수 있습니다. 기억을 못하는 상태에서 외상성 뇌손상도 많이 발생할 수 있어 경막하 출혈 등의 뇌내 출혈도 동반되는 경우가 있습니다.

진단

1. 병력 청취 및 이학적 검사: 기억력 저하가 발생한 양상 (서서히 발생, 갑자기 발생), 진행하는 양상 (서서히 악화, 계단형 악화), 기타 신체질환의 존재 유무 (고혈압, 심장질환, 뇌혈관 질환의 병력 등), 일상생활 기능 정도를 평가하게 됩니다. 문진으로 병에 대한 정보를 얻은 후에는 신체검사, 신경학적 검사, 정신상태 검사를 시행합니다. 

 

2. 검사실 검사: 혈액검사, 소변검사, 흉부방사선 검사, 심전도 검사 등 기본 검사를 통해 치매 증상을 일으킬 수 있는 다른 신체질환의 유, 무를 검사합니다. 신경심리검사를 통해 기억력, 판단력, 언어능력 등 인지기능을 평가합니다. 뇌의 구조적, 기능적 상태를 평가하기 위해 MRI, CT, PET 등의 뇌 영상검사를 시행합니다.

 

치료

알코올성 치매가 의심될 경우 전문의를 찾아 적극적으로 진단 및 치료를 받아야 하고 즉시 술을 끊는 것이 가장 중요합니다. 알코올성 치매가 발병할 확률이 높은 알코올 의존증 환자는 금주 의지가 없는 경우가 많으므로 의료기관의 금주 프로그램을 이용할 수 있도록 주변 사람들의 지지가 필요하겠습니다. 
알코올성 치매를 사전에 예방하기 위해서는 평소 올바른 음주 습관을 갖는 것이 좋습니다. 

경과

알코올성 치매는 진행 속도가 매우 빠르고 증상을 방치할 경우 짧은 기간에 노인성 치매로 발전할 수 있습니다

주의사항
알코올성 치매를 예방하기 위한 올바른 음주 습관

 

1. 술을 가능한 마시지 않는다.
2. 음주 시 물을 자주 마시고 과일, 야채 등 수분이 많이 함유된 안주를 먹는다.
3. 술은 한 가지 종류로 마시고 여러 술을 섞어 마시지 않는다. 
4. 빈속에 술을 마시면 알코올이 체내로 빠르게 흡수돼 간에 부담을 줄 수 있으므로 공복에 술은 피한다.
5. 술잔을 비울 때는 한 번에 마시지 않고 나눠 마신다.
6. 피곤한 상태에서는 우리 몸의 해독력이 떨어져서 쉽게 취한다. 수면 부족이나 컨디션이 안 좋을 때는 음주를 피한다. 
7. 과음을 한 뒤에는 3일 이내에 술을 마시지 않는 것이 좋다. 간 기능은 보통 72시간이 지나야 정상적으로 회복된다. 
8. 음주 중 흡연은 피한다. 흡연 시 발생하는 일산화탄소가 간으로 공급되는 산소를 차단해 해독력을 떨어뜨린다. 

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