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정의

신장은 복부의 뒤쪽, 후복부 장기로서 척추를 중심으로 좌우로 한 개씩 존재합니다. 신장의 크기는 길이 11~12cm, 폭 5~6cm, 두께가 2.5~3cm 정도로 보통 사람의 주먹 만한 크기이며, 무게는 150g 정도의 완두콩 모양을 하고 있습니다. 이렇게 조그마한 장기임에도 불구하고 심장으로부터 박출되는 혈액량(심박출량)의 약 20~25% 가량의 많은 혈액이 신장으로 공급됩니다. 단위 중량으로 볼 때 신장은 뇌나 간보다 많은 혈액을 공급받으므로 신체의 어느 장기보다 중요한 생명 장기라고 할 수 있습니다.


신장과 요관의 예시

 

신장의 기능은 체내 환경(내부 환경)의 항상성을 유지하는 것입니다. 체내 대사에 의해 생기는 노폐물(대사산물)을 배설하는 일뿐만 아니라 체내에 존재하는 액체(체액)의 양과 그 성분을 일정하게 유지하는 기능을 가지고 있습니다. 기능이 정상인 신장에서는 이런 여러 가지 기능들이 밤낮으로 쉬지 않고 이루어지고 있습니다. 그러나 어떤 원인에 의해 신장의 기능에 장애가 발생하면 신장기능이 장애를 받은 정도에 따라서 신체의 각 부위에 영향이 나타나게 됩니다. 신장 기능 장애를 일으키는 원인 질환의 종류를 보면, 사구체신염, 당뇨병성 신증, 고혈압성 신증, 다낭신, 교원병(주로 루푸스), 약제, 임신중독증, 화상, 신 결핵 등이 있습니다. 과거에는 사구체신염이 주된 원인 질환이었으나 최근에는 당뇨병이 주된 원인 질환을 차지하고 있습니다.

신장(콩팥)과 부신의 위치의 예시

신부전이란 신장이 혈액에서 노폐물을 제거하고 몸 안의 수분량과 전해질 농도를 적절하게 유지하는 기능을 상실한 상태를 의미합니다. 결국 신장에서 만들어지는 소변량이 점차 감소하여 완전히 만들어지지 않게 되기도 합니다. 몸 안에 수분이 축적되면 울혈성 심부전증(Congestive heart failure) 상태와 같이 폐에 물이 차서 목숨이 위태로울 수도 있고, 노폐물이 몸 안에 축적되면 심장이나 뇌 기능이 손상을 받습니다. 신부전에는 세 가지 형태가 있습니다.

급성 신손상은 급격한 수분 손실이나, 출혈이나 심장마비로 혈압이 갑자기 떨어지거나 신장의 혈액 공급이 갑자기 중단되어 신장에 혈류 감소로 그 기능이 갑자기 감소된 상태입니다. 만성 신부전은  당뇨병, 조절되지 않는 고혈압, 만성 신장염 등에 의해 신장 기능이 수년에 걸쳐 서서히 감소된 상태를 말합니다.


말기 신질환(End-stage renal disease, ESRD)은 신장 기능이 너무 떨어져서 생명을 유지하기 위해 투석이 필요한 상태를 말합니다.

신장안쪽 사구체 세뇨관 집합관 헨레고리등으로 이루워진 신부전의 예시

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