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정의

목의 전면에 튀어나온 부분, 즉 울대의 2~3cm 아래에 나비모양을 한 장기를 갑상선이라고 하는데 여기서 분비되는 갑상선호르몬은 인체 대사과정을 촉진하여 모든 기관의 기능을 적절히 유지시키는 역할을 합니다. 갑상선암이란 갑상선에 생긴 암을 말합니다. 

갑상선암을 치료하지 않고 방치할 경우 다른 암의 경우와 마찬가지로 주변장기로 전이가 진행되어 생명을 잃을 수도 있습니다. 갑상선에 혹(결절)이 만져져서 검사를 하게 되면 그 중 약 5%가 암으로 나옵니다.

경부정맥 갑상선연골 갑상선동맥 경부동맥 갑상선정맥 기도 갑성선등 구조의 예시

원인

대부분의 갑상선암은 원인이 명확하지 않습니다. 그러나 갑상선암의 발병률을 높이는 인자로는 방사선 노출, 유전적 요인, 과거 갑상선 질환 병력 등이 있다고 보고되고 있습니다. 방사선 노출은 갑상선암의 위험 인자로 가장 잘 알려져 있는 요인인데, 노출된 방사선의 용량이 많을수록 갑상선암의 발병 위험도도 증가하는 것으로 알려져 있습니다. 또한 여러 가족성 증후군이 있는 경우 갑상선암의 발생이 증가합니다. 이외의 식이요인이나 호르몬 요인 등이 발병률을 높일 수 있으며 연구 중에 있습니다.

증상

거의 대부분의 암이 그러하듯이 갑상선암 역시 역시 초기에는 본인도 눈치를 못 채고, 아프지도 않아 늦게 발견하는 경우가 많지만, 갑상선연골이 있는 부위에서 약간 아래쪽과 양쪽 부위에서, 단단하지만 아프지 않은 혹이 만져질 때, 단일결절(혹)일 때, 결절이 4cm 이상일 때, 결절의 성장 속도가 빠를 때, 성대마비나 음식물을 삼키기 어렵거나 호흡이 힘들 때와 같은 증상이 있다면 갑상선암을 의심해 보아야 합니다.

 

갑상선연골 갑상선(갑상샘)의 위치에 대한 예시

진단

갑상선암이 의심되면 문진 및 신체검사, 흉부가슴사진, 혈액검사(티로글로불린), 방사성 동위원소 옥소 전신촬영, 초음파 등을 실시합니다.

 

그외 확진을 위해 세포검사를 통해 진단하게 됩니다. 갑상선 세포검사는 가느다란 주사기를 갑상선에 삽입하여 세포를 뽑아내는 방법과 조직검사용 굵은 바늘로 갑상선 세포를 떼어 내 병리 검사를 시행합니다.

갑상선 초음파 유도 미세침 흡인생검의 예시

치료

갑상선암을 제거하는 수술을 해야 합니다. 초기의 암, 즉 유두암의 크기가 1.0cm 이하인 암을 제외하고는 갑상선에 생긴 유두암을 제거해내는 것뿐만 아니라 갑상선을 전체 다 들어내는 것을 추천하는 의사가 많습니다. 그 이유는 유두암이 갑상선 내 여러 군데에서 발견되는 경우가 흔하고 나중에 암이 남아 있는지 또는 재발하였는지를 보는 데 편리하기 때문입니다.

또한 갑상선을 모두 제거한 후에야 방사성옥소 치료가 가능하기 때문입니다. 역시 초기의 암을 제외하고는 수술 후 4~8주 후 방사성옥소를 투여하여 남아 있는 정상 갑상선과 있을지도 모르는 잔여 갑상선암을 제거합니다. 이는 방사성옥소 치료를 하였을 때 재발의 빈도가 낮고 암의 재발을 알아내기가 용이하기 때문입니다.

방사성옥소 치료 후 갑상선호르몬제를 평생 동안 환자가 느끼지 못할 정도의 기능항진을 유지하게끔 투여하게 됩니다. 이렇게 평생 동안 갑상선호르몬을 복용해야 하는 이유는 갑상선이 없어져 호르몬제를 복용하지 않을 경우 갑상선기능저하증이 될 뿐만 아니라 뇌하수체에서 분비되는 갑상선자극호르몬이 갑상선 암세포를 자랄 수 있게 하므로 이러한 갑상선자극호르몬의 분비를 억제하려는 의도입니다.

그 후 주기적으로 갑상선 유두암이 재발하였는가를 보게 됩니다. 이러한 추시는 방사성옥소를 이용한 전신촬영과 초음파, 혈액검사로 갑상선글로불린을 측정하여 이루어집니다. 재발은 주로 목 주위의 임파절이나 폐, 뼈에서 발견됩니다.

방사성옥소를 이용한 전신촬영에서 암이 발견되거나 갑상선글로불린이 높게 측정되어 재발이 진단될 경우 제일 먼저 하는 치료가 방사성옥소 치료입니다. 재발 혹은 전이 갑상선 유두암의 약 50~80%가 방사성옥소 치료에 반응합니다. 방사성옥소 치료로도 효과가 없을 때는 수술을 다시 시행하거나 외부 방사선 치료를 할 수도 있습니다.

경과

갑상선암의 종류에 따라 예후가 다르지만 갑상선 암의 80~90%를 차지하는 유두상 갑상선암의 경우 치료가 잘되고 완치율이 높습니다. 하지만 암이기 때문에 재발하거나 다른 장기로 암이 퍼질 가능성은 있습니다. 갑상선암 역시 폐나 뼈 등 전신의 각 장기로 퍼진 경우에는 암이 목에만 국한된 경우보다 예후가 불량합니다.

따라서 정기적으로 병원을 방문하여 갑상선암의 재발 여부를 검사하는 것이 필요합니다. 검사방법으로 문진 및 신체검사, 흉부가슴사진, 혈액검사(티로글로불린), 방사성 동위원소 옥소 전신촬영, 초음파 등을 실시하며 필요에 따라서 전산화 단층촬영이나 PET를 실시하기도 합니다.

주의사항

대부분의 갑상선암은 자연적으로 발생합니다. 현재까지 목 부위의 방사선 조사의 과거력 및 요오드 섭취와 관련성이 있다는 것 정도가 알려져 있습니다. 정기적인 검진을 통해 조기 발견하는 것이 진행된 갑상선암을 예방하는 최선이겠습니다.

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