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정의

갑상선중독증은 혈액 중에 갑상선호르몬이 지나치게 많아 이로 인한 여러 가지 증상이 생기는 상태를 말합니다. 갑상선중독증이 생기는 가장 흔한 원인은 갑상선 자체에서 지나치게 많은 양의 호르몬을 만들어 혈액 속으로 내보내는 것입니다. 갑상선 자체에서 지나치게 호르몬을 많이 만들어 내는 상태를 갑상선기능항진증이라고 부르며 '그레이브스병'이 갑상선기능항진증의 가장 흔한 원인입니다. '그레이브스병'은 면역계 질환의 하나로 갑상선에서 갑상선호르몬을 만들도록 갑상선을 자극하는 자가항체가 존재하는 것이 특징입니다.  남성보다 여성들에게서 흔하며, 조기에 치료하지 않으면 증상이 악화되어 여러 가지 합병증을 초래할 수도 있습니다.

갑상선연골 갑상선(갑상샘)등 갑상선 종대의 구조 예시

원인

아직 정확한 원인은 밝혀져 있지 않습니다. 하지만 심한 스트레스나 감정적인 요인에 의해 갑상선을 자극하여 갑상선 기능에 변화를 초래하고, 면역체계에 영향을 미쳐 갑상선호르몬 분비가 증가될 수 있다고 추측되고 있습니다. 또한 가족들 사이에서 발생하는 경향이 있어 유전적인 소인이 어느 정도 있는 것으로 보고되고 있습니다.

증상

갑상선중독증이 있으면 신진대사율이 빨라져서 불안, 신경과민, 손떨림, 추운 날씨임에도 덥다고 하며 더위를 못 참거나, 땀이 많이 나는 모습을 볼 수 있습니다. 또한  식욕이 증가함에도 불구하고 체중이 감소하고 기운 없어 하고 피곤해하며 심장 박동이 빨라지는 증상이 있습니다. 외형의 변화는 갑상선의 비대가 있는 경우 볼 수 있는 목 앞쪽의 부풀어 오른 모습과 안구가 돌출되어 눈이 붕어 눈처럼 보이게 됩니다. 이외에도 가끔 설사하기도 하고 여성의 경우 월경이 불규칙해지기도 합니다.

갑상선 중독증으로 눈이 돌출된 여성의 예시

진단

갑상선중독증이 의심되는 증상이 있으면 혈액검사를 시행하여 갑상선호르몬과 갑상선자극호르몬 농도를 측정하고 갑상선자가항체가 존재하는지를 확인합니다. 또한 방사성요오드 섭취율 검사 및 갑상선 스캔을 시행하면 갑상선중독증의 원인을 구별하는 데 도움을 얻을 수 있습니다.

치료

갑상선기능항진증의 치료는 현재 약물치료(항갑상선제 치료), 방사성 요오드 치료, 수술의 세 가지 방법이 있으며, 각각의 방법은 서로 보완적이라 생각하면 좋습니다. 아직까지는 어느 방법이 절대적으로 좋다고 할 수 있는 것은 아닙니다. 치료를 하지 않고 장기간 그대로 방치하는 경우 심장에 합병증을 초래하여 부정맥이나 심부전이 나타나 위험할 수 있으며 폐경기 이후의 여성에게는 골다공증을 악화시키는 원인이 되므로 증상이 심하지 않아도 반드시 치료하여야 합니다.

치료를 시작하여 약 2~3개월이 지나면 체중도 정상으로 돌아오고 임상증상도 거의 사라지게 됩니다. 이 과정에서 또는 이후 일시적으로 갑상선호르몬이 급격히 줄어서 갑상선이 더 커지며 근육통이 생기는 수가 있으나 이때 약의 용량을 줄이면 대개는 저절로 좋아집니다. 치료에 따라 갑상선의 크기는 다소 줄어들게 되나 완전히 정상으로 줄어드는 경우는 예외적이며 어느 정도는 커진 상태로 남게 됩니다. 처음부터 갑상선이 매우 크고 단단하였던 경우는 크기에 변화가 없을 수도 있습니다. 치료 중 갑상선기능의 검사는 대략 3개월 간격으로 시행하여 상태를 정확히 파악하는 것이 좋습니다.

치료의 종료시점을 결정하기 위하여도 어느 정도 자주 검사를 시행할 필요가 있습니다. 대개 항갑상선제 치료만으로는 치료 후 상당한 수에서 재발이 있게 되며 약 2~3년간 치료 후에도 약 40% 정도에서 재발이 있습니다. 따라서 재발을 막고 항갑상선제만으로 완치율을 높이기 위한 연구가 진행되고 있습니다. 일부 예후가 좋은 환자에서는 항갑상선제로 치료한 후 약 80% 이상이 완치되나 이러한 경우는 전체 환자의 약 60% 정도입니다. 나머지 40% 정도의 환자는 항갑상선제만으로 치료시 완치를 이루려면 치료기간이 매우 길어져 수년 이상이 걸릴 수 있으며 경우에 따라서는 항갑상선제만으로는 완치를 이루기 어려운 경우도 있습니다.

항갑상선제로 치료시 예후가 좋은 환자를 치료 전에 미리 예측하기는 힘드나 일단 항갑상선제로 치료를 하면서 수개월에서 1년 정도 경과를 관찰하면 어느 정도는 예측이 가능하므로 일단 항갑상선제로 치료를 시작하였다가 중간에 다른 치료로 전환하는 경우도 흔히 있습니다. 항갑상선제로 일단 치료받은 후 재발한 경우에는 방사성 요오드 치료를 할 수도 있고 갑상선이 매우 큰 경우에는 수술을 할 수도 있습니다. 그러나 항갑상선제 치료기간이 짧았거나 약을 제대로 복용하지 않은 경우에는 다시 충분한 항갑상선제로 치료하여 볼 수 있습니다.

주의사항

항갑상선제를 복용할 경우 드물게 혈액 내의 백혈구가 감소하는 무과립구증이라는 부작용이 나타날 수 있습니다. 보통 치료를 시작하고 첫 1~3 개월 후에 나타나는데, 목감기처럼 인후통을 동반하면서 고열이 나타납니다. 이때는 항갑상선제의 투약을 중지하고 항생제를 투여하면 대부분 회복되지만 치료시기를 놓치면 패혈증으로 진행하여 매우 위험하게 될 수도 있습니다. 따라서 항갑상선제를 투여하는 경우 열을 동반한 목감기 증세가 나타나면 즉각적이고 적절한 치료를 받아야만 합니다.

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