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정의

노쇠란 신체 내외부로부터 발생하는 스트레스에 대항하는 생리적 여력(예비능)이 줄어들었음을 의미하는 말로, 나이가 들어서 생기는 정상적인 노화 과정이 아닌 비정상적인 과정을 말합니다.

 

 

일단 노쇠하게 되면 작은 스트레스와 신체 변화에 매우 취약하게 되어 쉽게 질병이 발생하고 또 악화되고 흔히 거동도 어렵게 되며 사망률과 장애 발생률이 매우 높아집니다. 그러나 노쇠가 생기더라도 대개는 원인이 있고 교정 가능한 부분도 많아서 조기에 확인하고 교정하면 다소 시간이 걸리더라도 어느 정도 호전될 수 있다는 점이 중요하겠습니다.

증상

식욕이 떨어지고, 기운이 없고, 걸음이 느려지고, 쉽게 어지럽습니다. 또 기억력이 저하되고 체중 감소를 주 증상으로 합니다.

일반적으로 나이가 들면 증상이 대개 비특이적이거나 모호해지고, 본인이 불편한 것을 명확하게 잘 느끼지 못하는 경우도 많기 때문에 평소에는 일부 불편함이 있어도 일상생활이 그럭저럭 가능한 경우가 많습니다.

 

그러나 몸이 아프거나 살면서 큰 스트레스가 생겼을 때에 노쇠한 사람은 쉽게 이겨내지 못하고 큰 병으로 발전하게 됩니다. 예를 들면, 어떤 사람은 감기가 걸려도 약도 거의 복용 치 않고 짧은 기간 동안 잘 회복하는 반면, 어떤 사람들은 조금만 감기가 걸려도 쉽게 폐렴으로 넘어가고 중환자실 치료를 요하게 되거나 사망하기도 합니다.

 

결국 노쇠가 동반되어 있으면 심한 문제가 아닐 것 같았던 문제들이 신체에 예측하지 못한 심각한 문제를 야기하면서 큰 문제로 이어지는, 소위 나비효과 같은 일이 일어나는 나서 쉽게 위험해지게 되고 또 여러 질병과 증상이 다발적으로 발생하기 좋은 상황이 됩니다.

진단

노쇠는 만성 질환에 의한 증상 혹은 일반적인 노화과정과 다소 유사할 정도로 모호하며 증상이 겉으로 드러나지 않는 경우도 많아 일반인부터 심지어 의료인까지 상기 증상들이 노쇠인지, 노화인지, 질병인지, 어떤 약에 의한 부작용인지를 구분하기 어렵습니다.

 

노쇠를 평가하는 여러 방법이 있으나 일반적으로 근력과 근육량과 같은 신체적 기능, 이동 능력, 체중감소, 에너지 소모량 저하 등으로 구성된 ‘신체적 노쇠’를 진단으로 흔히 사용하나, 그 중증도와 원인을 알기 위해서 질병의 관리 상태뿐만 아니라 근감소증, 영양상태, 인지기능, 장애 및 낙상 등을 포함하여 포괄적으로 평가하는 ‘노인포괄평가’ 라는 과정을 거치게 됩니다. 복용 약물을 평가하는 것도 노쇠의 원인 파악에 중요한 과정입니다.

치료

노쇠는 발생 자체를 예방하는 것이 가장 좋으며 발생을 최대한 지연 시키거나 발생시 조기에 회복시키는 것을 목표로 합니다. 노쇠는 대개 여러 가지의 유발 원인이 있으나, 생활습관 불균형, 관리되지 않는 질병 또는 약제 복용, 새로운 질병의 발생, 영양불량, 신체활동 저하 등이 흔한 원인이기 때문에 노쇠의 악화 원인을 찾는 것이 무엇보다도 중요하겠습니다.

 

통상적으로는 거동이 가능한 모든 노인에게 균형 잡힌 복합 운동과 단백이 강화된 영양섭취를 권장합니다. 장시간 걷기만 하는 단일 운동이나, 채식 중심의 식사는 노쇠를 악화시키는 원인이 될 수 있습니다.

 

관리가 잘 되던 만성 질환에 대해서도 재평가가 필요합니다. 또 나이가 들면 약물 부작용 확률이 매우 높아지며 신체 상태가 변하면 약효가 달라져서 약도 바뀌어야 합니다.

 

그 외 진단이 어려운 노인성 우울증, 조기 치매, 파킨슨병, 호르몬 불균형도 노쇠의 흔한 원인이며 약제 치료가 필요한 경우가 상당히 많으므로 전문의의 면밀한 진찰이 필요합니다.

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