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정의

노화란

 

노화란 나이가 들어가면서 신체의 구조와 기능이 점진적으로 퇴화되는 것을 의미합니다.

 

노화의 기전

 

생물학적으로 노화는 여러 이론이 있지만 세포수준에서부터 분화와 증식이 줄어들어 특정 분자들의 구조가 바뀌고 일련의 반응 경로가 변화하여 세포와 분자 수준을 넘어 해부학적, 생리학적으로 불가피한 변화가 발생하고 장기 및 기관 시스템에서의 항상성 저하로 외부 스트레스와 질병과 사망에 대한 감수성이 급격히 증가하게 되는 것을 주요 골자로 합니다.

 

사람에서의 노화

 

특히 인간에서 노화는 시작, 속도 및 범위가 개인별로 매우 이질적이고 대개 다수의 장기 시스템에서 발생합니다. 남녀 모두 유전, 환경, 생활양식, 영양섭취 등이 노화에 영향을 미치나, 일반적으로는 속도가 느리고 질병보다는 기능의 저하를 특징으로 하며 생활습관부터 신체적, 정신적, 사회적 기능을 위축됩니다.

 

노화(aging)와 노쇠(frailty) 구분의 중요성

 

노화와 노쇠는 증상이 모호하고 퇴행성 질환과도 구분이 잘 되지 않아 진단이 어렵우며 용어도 비슷하여 흔히 혼동해서 사용됩니다.

 

노화(aging)는 나이가 들어가면서 발생하는 정상적인 변화를 의미하고 대개 모든 신체 영역에 대해 서서히 진행하는 것을 특징으로 합니다. 정상적인 노화 과정에서는, 나이가 들어감에 따라 각기 다른 신체 기관들은 항상성을 유지하는 능력은 감소하지만 각 기관과 장기들의 기능은 계속 유지됩니다. 바꿔 말하면, 노화의 상태에서는 당뇨병, 심장병, 혈전증, 암, 치매 등과 같이 각 장기별로 질병 발생률은 높으나 이 질병들에 의해 신체기능의 저하는 명백하지는 않습니다. 비정상적인 과정이 아니고 나이와 연관되어 있기 때문에 노화 자체는 역행하기가 어렵습니다.

 

반면, 노쇠(frailty)는 나이와 무관하게 신체의 생리적 항상성이 급격히 저하되어 작은 신체 내외 스트레스에 약해져 쉽게 질병이 생기고 일상생활에 지장을 줄 정도로 심각한 기능저하를 쉽게 초래하는 허약한 상태를 의미합니다. 대개 노쇠를 가속화시키는 하나 이상의 원인들이 동반되어 있으며 사망과 장애의 위험이 매우 높아집니다. 노쇠는 원인을 조속히 찾아 적극적으로 교정하면 극복할 수 있는 경우가 많다는 점에서 노화와 차이가 있습니다.

즉, 노인에서 피곤감, 무기력증, 식욕저하, 체중 감소 등이 발생하였을 때 이를 노화의 정상적 과정인지 노쇠라는 질병의 과정인지를 구별하는 것과 그 원인을 찾는 것이 무엇보다도 중요하겠습니다.

 

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