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정의

귀의 고막 안의 공간을 중이(중간귀)라고 하는데, 이곳에 만성적인 염증이 있는 것을 말합니다. 중이는 귓바퀴에서 고막까지의 바깥 귀와 달팽이관 및 반고리관을 지칭하는 속귀 사이의 중간에 위치하는 공간이며, 소리를 전달하는 역할을 합니다. 고막 안의 공간을 덮고 있는 중이 점막에 염증이 발생하면 고막에 구멍이 지속되거나 진물이나 고름같은 분비물이 나오는 일이 반복됩니다.

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원인

만성 중이염은 중이염이 반복되어 만성적인 상태가 된 것을 말합니다. 이러한 중이염의 만성화에는 여러 가지 요인들이 복합적으로 작용합니다. 그 중에서도 가장 중요한 것은 고막 안에 공기를 환기시켜 주는 이관의 기능 문제와 세균 등의 미생물에 의한 감염입니다. 또 이와는 달리 여러 가지 원인에 의해 중이 안에 존재하지 않는 피부 각질이 생겨나 진주종이라는 덩어리를 형성하기도 합니다. 진주종은 귀 안의 뼈를 조금씩 침식시키고 만성적인 염증을 일으킵니다. 이런 형태의 만성 중이염을 진주종성 만성 중이염이라고 합니다.

정상중이와 만성중이염에감염된 중이의 내시경사진

증상

고막과 중이의 구조물들에 염증과 파괴가 얼마나 심한지에 따라 증상이 달라집니다. 반복적인 염증으로 인해 귀에서 진물과 고름이 나오고 좋지 않은 냄새가 날 수 있습니다. 이런 귀의 분비물은 감기가 걸렸을 때 더 심해질 수 있습니다. 만성 중이염이 있는 귀는 흔히 청력의 저하와 귀울림을 동반합니다. 청력의 저하는 중이의 구조가 얼마나 파괴되었는지에 따라 달라집니다. 귀의 통증이나 어지럼은 흔한 증상이 아니지만 만성 중이염 환자에서 이런 증상이 발생한다면 중이염 합병증을 의심해 보아야 합니다.

소리가 잘 안들리시는 할아버지

진단

귀의 진찰을 통하여 바깥 귀와 고막의 모양을 관찰합니다. 만성 중이염 환자에게는 고막의 구멍이나 눌어붙음, 고막 주변의 각질의 축적이나 뼈가 파괴된 모습 등을 관찰할 수 있습니다. 순음청력검사를 통하여 중이염으로 인하여 어느 정도 청력이 감소하였는지를 검사합니다. 측두골 촬영과 CT는 귀와 귀 주변의 뼈인 측두골 내부의 상태를 알 수 있게 해 주는 영상의학 검사입니다.

 

이 검사는 만성 중이염의 염증이 어디까지 퍼져 있는지를 알 수 있게 해 주기 때문에 병의 범위를 결정하고 수술의 난이도를 예측하는데 중요한 역할을 합니다. 귀에서 고름이 나오는 경우에는 고름을 채취하여 세균 배양 검사를 시행하고 검사 결과에 맞게 항생제 치료를 합니다.

치료

만성 중이염으로 인하여 귀 안에 염증이 심한 상태인 경우 우선 염증에 대한 약물치료를 받아야 합니다. 이 때에는 안약처럼 귀 안에 넣는 물약 형태의 점이 항생제를 주로 사용합니다. 염증의 정도와 세균 검사 결과에 따라 먹는 형태의 약이나 주사로 맞는 형태의 항생제 치료가 필요하기도 합니다. 이러한 약물 치료를 통해 염증과 분비물이 호전되어도 고막과 중이의 구조적인 문제는 남아 있기 때문에 염증은 얼마든지 다시 재발할 수 있습니다.

따라서 중이 공간과 주변 뼈의 염증을 근본적으로 제거하기 위해서는 수술이 필요합니다. 일반적으로 수술을 통해 중이 공간 안과 주변 뼈의 모든 염증을 제거하고 새로운 고막이 생성되도록 만들어 줍니다. 또한 경우에 따라 고막과 달팽이관 사이에 소리의 전달이 되도록 연결 구조를 복원시키기도 합니다. 수술과 관련된 자세한 수술의 범위와 방식은 환자의 청력, 염증의 상태, 그리고 의사의 판단에 따라 달라집니다. 그리고 이러한 염증 제거의 과정에서 수술 후의 청력이 좋아질 수도 있고 나빠질 수도 있습니다.

경과

만성 중이염의 염증이 심한 경우에는 귀 주변의 뼈에 심한 염증을 일으키거나 고름집이 발생할 수 있습니다. 속귀의 달팽이관에 발생한 염증으로 인해 급격한 청력 감소가 발생하거나 중이 공간에 있는 안면신경의 염증으로 인해 안면신경마비가 발생하기도 합니다. 드물게는 염증이 뇌쪽으로 파급되어 뇌수막염, 뇌농양, 뇌 안의 혈관 막힘 등을 초래할 수 있습니다. 이러한 심각하고 치명적인 합병증은 항생제와 수술의 발전으로 인해 예전에 비해 크게 줄어들었지만 완전히 사라진 것은 아니므로 상태에 맞는 적절한 치료가 중요합니다.

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