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정의

우리 몸을 지탱하고 있는 뼈는 척추뼈입니다. 그 척추뼈 속에 자리한 신경세포를 척수라 합니다. 척수염이란 감염 등으로 이 신경세포에 염증이 생긴 것입니다. 척수염이 발생하면 척수가 제 기능을 하지 못해 감각이상이나 운동저하 등이 생기고 몸의 특정 부위가 마비될 수도 있습니다. 과거에 검사 방법이 발전하지 못했을 때는 척수의 염증이 횡(세로 방향)으로 있다고 생각해서 횡단성 척수염이란 이름을 붙였지만 현재는 염증이 가로 방향으로 발생할 수 있다는 사실이 알려져 있습니다. 

척추 그림 예시

원인

척수염의 원인으로 정확하게 밝혀진 것은 없습니다. 다만 여러가지 감염으로 인해 갑작스레 발병합니다. 원인을 알 수 없는 척수염의 경우 대개 원인균을 알 수 없습니다. 척수를 손상시키는 염증은 바이러스 감염, 면역의 이상반응, 척수 내 부족한 혈류 등으로 유발됩니다. 또한 매독, 홍역, 라임병, 결핵, 수두와 광견병 백신의 합병증으로 발생하기도 합니다.

증상

척수는 몸의 운동신호는 물론 각종 반사작용과 내장기능을 조절하는 역할을 합니다. 때문에 척수에 염증이 생기면 운동기능과 함께 각종 신경계에 문제가 생깁니다. 주요 증상은 다음과 같습니다.
1) 사지의 운동 능력 저하 및 감각 이상 혹은 마비
2) 허리나 팔, 다리 등으로 연결되는 통증
3) 장과 방광의 기능 장애, 괄약근 기능 이상
4) 미열
5) 과도한 근육 긴장
척수염의 증상은 갑작스럽게 나타나 약 66% 에서 24시간 이내에 기능의 완전 부전을 겪게 됩니다. 급성 횡단성 척수염의 경우에는 몇 시간내에도 증상이 나타납니다.

진단

횡단성 척수염의 진단 방법은 다음과 같습니다.

1) MRI - 척수염의 발생 부위와 범위를 확인합니다.

자기공명영상검사(MRI)찰영을 하고있는 여성
2) 요추천자 - 허리에 가는 바늘을 꽂아 뇌척수액을 직접 뽑아 검사합니다. 중추신경계에 염증이 침범한 정도와 관련된 항체 등이 있는지 확인합니다. 검사 후 8시간 동안 베개를 베지 않고 똑바로 누워 있어야 합니다.


3) 혈액검사

치료

횡단성 척수염의 치료의 목적은 척수의 염증을 제거하고 손상된 기능을 회복하는 것입니다. 일차적으로 고용량의 스테로이드를 정맥주사로 투여합니다. 증상에 따라 3일에서 일주일 정도 투여합니다. 때에 따라 면역억제제를 투여하기도 합니다. 이런 방법으로 염증이 사라졌다해도 손상된 척수는 서서히 회복되고 때로는 영원히 회복이 되지 않는 경우도 있습니다. 또 초기에 치료가 제때 이루어지지 않거나 증상이 심하면 하반신 마비 등 치명적인 후유증이 남기도 합니다. 이렇게 후유증이 있는 질환이므로 손상된 척수 신경의 회복을 위해 물리치료와 재활치료도 매우 중요합니다.

경과

횡단성 척수염이 재발되면 다발성 경화증으로 진행할 수 있습니다. 다발성 경화증이란 척수를 둘러싼 수초란 물질이 벗겨져 신경계에 이상이 생기고 신경세포가 죽는 질환입니다. 척수에 염증으로 인해 생기는 것으로 알려져 있습니다. 이런 합병증을 예방하기 위해 무엇보다 초기 치료가 중요하고 손상된 신경을 회복시키는 재활치료나 물리치료가 필요합니다.

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