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정의

사람의 귀 깊은 곳에는 몸의 자세를 느끼게 해 주어 균형을 잡을 수 있도록 도와주는 평형기관이 있습니다. 이 평형기관에는 전정과 반고리관이 있으며, 이 구조물로부터 감각을 받아들이는 신경을 전정신경이라고 합니다. 이러한 전정신경에 어떤 원인에 의해 염증이 발생하게 되면 심한 어지럼과 메스꺼움을 느끼게 되고 균형을 잡기 힘들게 되는데, 이를 전정신경염이라고 합니다.

귀의구조및 외이도,고막,유스타키오관,달팽이관,청신경,평형기관(세반고리관),측두골의 위치

원인

전정신경에 염증이 왜 생기는지는 아직 정확하게 밝혀지지 않았습니다. 현재까지는 바이러스 감염에 의해 발생하는 경우가 가장 많은 것으로 알려져 있습니다. 한편 전정신경에 혈액을 공급하는 혈관에 이상이 생겨서 염증이 발생한다는 이론도 있습니다.

증상

갑자기 주변이 계속 빙빙 돌아가거나 물체가 흔들리는 듯한 심한 어지럼이 발생합니다. 이러한 어지럼은 몇 분만에 멈추는 것이 아니며 수시간에서 수일까지 지속됩니다. 심한 어지럼과 함께 메스꺼움과 구토가 동반됩니다. 일반적으로 어지럼이 심하기 때문에 제대로 걷기 힘들고 몇일 동안 누워 지내야 할 수도 있습니다. 오한과 권태감 같은 가벼운 감기 증상이 동반되는 경우도 있습니다. 이러한 증상들은 몇 일이 지난 후에 점차 호전되지만 몇 주에서 몇 개월간 덜 심한 정도의 어지럼이 지속되기도 합니다.

어지러움증을 호소하며 구토를 하는 여성

진단

전정신경염을 진단할 때는 심한 어지럼이 다른 원인으로 인하여 발생하지는 않았는지를 살펴보는 것이 매우 중요합니다. 멈추지 않고 지속되는 어지럼의 원인은 뇌졸중이나 뇌출혈 같은 뇌혈관 질환일 수도 있고, 메니에르병이나 만성 중이염과 같은 다른 이비인후과 질환일 수도 있습니다. 심한 어지럼이 수분 이상 지속된다면 반드시 병원을 찾아 원인을 밝혀야 합니다.

발병 초기에는 눈의 움직임이 진단에 많이 이용됩니다. 말더듬, 안면마비, 하지마비 등과 같은 다른 신경 증상이 없는 전형적인 경우에는 자세한 진찰만으로도 뇌혈관 질환과 구분하여 진단할 수도 있습니다. 그러나 확실하게 감별할 수 없는 경우도 많기 때문에 종종 뇌 MRI를 시행하기도 합니다. 회복기에도 어지럼이 지속되는 경우에는 평형기능을 평가하기 위해서 여러 가지 추가 검사를 시행하기도 합니다.

치료

전정신경염에 대한 치료는 발병 초기 몇일 간의 급성기와 이후 서서히 호전되는 회복기에 따라 달라집니다. 급성기에는 어지럼, 메스꺼움, 구토가 심하므로 이러한 증상들을 억제할 수 있는 진정제 등의 약물들을 적극적으로 투여합니다. 급성기가 지나 증상이 호전되기 시작하면 가급적 진정제를 사용하지 않고 활동을 하도록 권유합니다.

일찍 활동을 시작하는 것은 몸의 평형기능의 적응과 회복을 촉진하고 어지럼을 극복하는 데 매우 중요합니다. 필요 이상의 기간 동안 진정제를 투여하면 어지럼이 더 오래 지속될 수도 있습니다. 회복기는 환자의 나이와 상태에 따라 최대 수주 정도가 필요하기도 합니다. 적절한 치료를 하였음에도 불구하고 수개월 이상 어지럼이 지속되는 경우도 간혹 있습니다. 이런 경우는 꾸준한 재활치료가 회복에 도움을 줍니다.

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