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정의

장염이란 장에 염증을 일으키는 질환을 말하며 발병 원인이 무엇이냐에 따라 크게 바이러스성과 세균성으로 나눌 수 있습니다. 아기들이 걸리는 장염은 대개 바이러스성이며, 그 중에서도 영유아에서 발생하는 위장관염의 가장 흔한 원인으로 가장 잘 알려진 것이 바로 '로타 바이러스'에 의한 장염입니다. 로타 바이러스는 계절적으로는 추울 때 많이 발생하며 주로 11월에서 늦을 때는 2월~3월까지 발생합니다. 연령적으로는 생후 3개월부터 24개월 사이에 가장 많이 발생하는데, 전염성이 강하여 종족, 문화, 경제적 여건에 상관없이 거의 모든 아이를 감염시키며 예측불가능하게 질병을 발생시킵니다.전 세계에 분포되어 있으며 점차 위생 상태가 좋아지면서 감소하고 있는 추세입니다.                     

                       

원인

로타 바이러스 장염의 원인균은 로타 바이러스(Rotavirus)이며, 전 세계 영유아에서 발생하는 위장관염의 가장 흔한 원인 바이러스입니다. 현미경으로 관찰하면 테두리에 짧은 바퀴살을 갖는 수레바퀴처럼 생겼다고 하여 wheel을 뜻하는 라틴어 'rota'란 이름이 붙었다고 합니다. 로타 바이러스는 오염된 음료수나 음식 또는 손을 통해 입과 대변의 접촉에 의해 전염되며, 호흡기를 통한 공기 전파 가능성도 있습니다. 전염성이 강해 적은 수의 바이러스로도 쉽게 감염을 일으키는데 산후조리원이나 어린이집 등 사람들이 많이 모이는 곳에서 쉽게 전염이 되며, 장남감 등의 딱딱한 곳에서도 수주동안 균이 살아 있기 때문에 물고 빠는 것을 좋아하는 아이들의 입을 통해 감염이 됩니다.

복통을 호소하는 남자아이 및 로타바이러스스 등 바이러스성 장염의 예시                             

증상

로타 바이러스에 감염되면 1~3일의 잠복기를 거쳐 발열, 콧물, 기침 등의 감기 증세가 먼저 나타납니다. 이어서 물만 먹어도 토하는 심한 구토 증세가 뒤따르는데 이러한 증상 때문에 체하거나 감기에 걸린 것으로 오해하기 쉬워 적절한 치료를 받지 못하는 경우가 있습니다.

24시간 이내에 20회 이상의 설사, 구토를 일으킬 수 있고, 심각한 경우에는 9일 동안까지도 설사를 할 수 있습니다. 지속적인 구토와 설사로 인해 심한 탈수증세와 체내 전해질 불균형이 초래되면서 아이는 심한 육체적, 정신적 스트레스를 겪게 됩니다.

콧물등 감기증상을 나타내는 남녀노소

진단

로타 바이러스 감염은 다른 병원체에 의한 위장관염 증상과 유사하여 임상증상만으로 구별하기가 쉽지 않습니다. 정확한 진단을 위해선 실험실 검사를 통한 병원체 확인이 필요하며, 대표적인 검사법으로는 대변 검체로부터 바이러스 항원의 존재여부를 직접 확인하는 면역효소법(EIA)이 있습니다. 또 다른 방법으로는 전자 현미경과 면역전자현미경을 사용하는 방법이 있고, 분자생물학적 진단방법인 역전사 중합효소연쇄반응검사법(RT-PCR)을 이용하여 로타바이러스 특이유전자의 존재여부를 확인하는 방법이 있습니다. 

치료

로타 바이러스성 장염은 다른 바이러스성 질환과 마찬가지로 근본적으로 완치할 수 있는 약은 없으며 증상을 완화시켜주는 치료를 시행합니다.

 

구토와 설사를 많이 하면서 먹는 양이 줄어들면 탈수가 될 수 있으므로 탈수증을 예방하는 것이 가장 중요합니다. 구토와 설사가 심하다면 수액(수분과 전해질)과 영양 공급을 위해 입원치료가 필요하며 발열이 있을 경우 해열제를 먹이면서 열을 조절해 주어야 합니다.

경과

구토와 설사가 특징인 로타 바이러스 장염은 보통 건강한 면역 체계를 가지고 있는 사람의 경우에는 로타 바이러스로 인한 위장관염에 걸렸을 때 며칠 동안만 증상이 있다가 자연적으로 치유가 됩니다. 그러나 탈수 증상이 강하여 이에 대한 적절한 치료가 필요하며 심한 탈수가 생기면 이로 인한 혈액 순환 장애와 쇼크, 사망으로 이어질 수 있습니다.

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