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정의

우리 눈은 검은자와 흰자로 이루어져 있는데, 이 중 검은자를 덮고 있는 부위를 각막이라고 합니다. 각막이 검게 보이지만 실제로 빛이 없고 투명한 부분으로, 혈관이 없는 특성상 대기로부터 눈물을 통해 산소를 공급받습니다. 각막은 눈의 창문 역할을 하며 외부로부터 눈을 보호하고 빛을 통과시키고 굴절시켜 볼 수 있도록 합니다. 각막이 손상되고 혼탁해지면 기능적인 부분에 문제가 없더라도 빛이 안구 내로 들어갈 수 없어 시력장애가 발생합니다.

 

 

위치

안구의 가장 바깥쪽 표면에 위치합니다.

 

구조

안구의 검은자 표면에 위치한 유리창과 같이 투명하고 혈관이 없는 막으로 빛이 제일 먼저 통과하는 부분입니다. 0.5mm의 얇은 구조로 외부의 막 중 앞쪽 1/6을 차지하며, 각막은 빛이 통과될 수 있도록 매우 투명한 구조를 유지해야 합니다. 실제로 각막은 투명한 조직이지만 눈의 안쪽에 빛이 없기 때문에 어두운 색으로 보이는 것입니다. 이 부분에 혼탁이 생길 경우 각막혼탁이라 하며, 수정체가 불투명해지는 질환을 백내장이라 합니다. 
각막은 다섯 개의 층으로 구성되며, 가장 바깥쪽의 각막상피는 지속적으로 생성되고 탈락하므로 이 층에 국한된 손상은 별다른 합병증없이 자연적으로 치유됩니다. 이외 나머지 층이 손상받을 경우 각막 혼탁이나 반흔을 남길 수 있습니다. 경우에 따라 각막이식이 필요할 수 있습니다.

기능

외부 환경으로부터 눈을 보호하고 빛이 일차적으로 통과하는 부위로, 눈으로 들어오는 빛을 굴절시켜 볼 수 있도록 하는 시각기능을 합니다. 이는 시력에 매우 중요한 역할을 합니다. 외부의 빛을 굴절시켜 망막에 초점을 맺도록 하는 눈의 굴절은 상당 부분 각막이 담당하고, 나머지는 수정체가 두께와 만곡을 조절함으로써 상을 맺는데 도움을 줍니다.

헬스팁

안구 전체를 이식하는 수술은 현재의 의학기술로는 불가능하며, 눈의 여러 부위 중 유일하게 이식이 가능한 부위는 각막입니다. 각막이식수술은 여러 원인에 의해 혼탁해진 각막을 절제하고 기증자의 새로운 각막을 이식하여 시력을 개선시키기 위해 시행합니다. 

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